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《生命的证据》

美国白宫科技政策办公室在白宫网站上发表报告称,政府未掌握任何证据证明地外生命的存在,或证明外星生物曾与人类进行接触。此外,也无可靠信息表明政府对公众隐瞒真相。政府的这一表态是对两份要求政府公开与外星人接触信息的请愿的回应。

这两份请愿书要求美国政府公开任何已掌握的有关外星生物的信息,并正式承认外星人曾与人类有过接触。共有17465人签署了请愿书。其中一份请愿书写道,“已有数百名军队和政府机关人士证实了外星生物的存在。民意调查显示,有超过半数的美国人相信外星人的存在,并且超过80%的人认为政府在此问题上未对民众公布真相。而人们有权知道真相。”

奥巴马政府此前曾发起名为“我们即人民”的活动,该活动规定,如果有5000人以上签署某项要求,政府需在30天内对调查外星人要求作出回应。目前,这一规定的人数要求已升至2.5万人。

政府的回应称,事实表明,没有可靠证据显示外星生物曾降临地球。报告指出,尽管有科学家认为宇宙内存在地外生命的可能性很高,但是由于距离遥远,这些生命与地球人进行接触的可能性微乎其微。

但政府同时也表示,科学家依然在对地外生命进行探索和研究,比如科学家一直尝试接收外星文明发来的的信号,但是迄今为止,还没有任何发现。

中新网11月7日电

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12月1日出版的国际学术期刊《陨石学与行星科学》发表了由国际研究团队的最新发现:科学家们在一块火星陨石中发现了碳颗粒,并证明了这种碳颗粒是有机物质,而且认为这种有机物质有可能是生物形成的。这一发现,是火星曾有过生命的“迄今为止最令人鼓舞的科学论据”。为此,记者采访了该团队的领导者、中科院地质与地球物理研究所研究员林杨挺。

陨石带来的生命信息

记者:陨石在掉落地球的过程中,在被发现之前、在运输的过程中,都可能受到污染。您如何确定在这颗陨石上发现的碳颗粒就是火星来的呢?

林杨挺:陨石在落入地球的过程中,因为燃烧等原因,会在表面形成玻璃一样的物质,也就是通常大家说的熔壳,紧紧包裹住陨石。因此,刚掉下来不久之后即被捡到的陨石就很“新鲜”。如果只是手接触等,一般不会对陨石内部带来污染。陨石最怕的是落在泥土中,风吹雨淋时间长了,内部成分发生变化。

落到地球上的火星陨石非常少,目前全球也就发现了120多颗。我们此次研究的这颗火星陨石2011年落在摩洛哥沙漠,形成于6亿年前,被称为“提森特(Tissint)”,是最“新鲜”的一颗,受到污染的可能性非常小。

我们有两个重要的证据,证明这些碳颗粒是来自火星的。第一个证据是有一部分碳颗粒被包裹在一种我们称之为“熔脉”的地方。熔脉是陨石在火星上受到小行星的强烈撞击时,岩石中的局部地方熔融而成的。碳颗粒被包裹在熔脉里面,就说明碳颗粒形成更早,那么当然这些碳颗粒就是在火星上形成的。第二个证据是我们用“纳米离子探针”这种高精尖的现代分析仪器测出来的。这种仪器可以测定1微米甚至更小颗粒的化学和同位素组成。测量结果显示,这些碳颗粒的氢同位素比地球上的有机质重很多,因此不是地球上的物质,而这种重的氢同位素,是火星物质的标志性特征。因此,我们发现的碳颗粒可以确定是来源于火星的。

记者:为什么发现碳颗粒就能推测出是有机质呢?

林杨挺:我们第一步先发现是碳颗粒。这时存在两种可能,一种是石墨,另一种可能性是有机质。如果它们是有机质的话,则与生命相关的可能性就更大了。那么如何判断碳颗粒是有机质,还是石墨的呢?我们用一种叫激光拉曼光谱的仪器进行测试,根据分析的拉曼特征谱,可以确定这种碳颗粒是与煤很相似的一种有机质,学名称为“干酪根”。另外,这些颗粒的成分分析显示,含有很多氢、氮、氧、硫等元素,还是跟煤相似,完全不同于几乎由纯碳组成的石墨。

确定这些碳颗粒是有机质之后,接下来就是要确定这种有机质是否跟生命活动有关。有机质的形成有三种可能。第一种可能是生命活动的产物。比如地球上绝大部分有机质是生命活动的产物,特别是煤和石油。第二种可能是无机合成的有机质,比如简单的天然气等,科学家也在实验室里通过无机质合成出简单的碳氢化合物。第三种可能是“碳质球粒陨石”带来的,这种陨石中也含有最多可达百分之几的有机质,但基本上可以肯定碳质球粒陨石上的有机质不是生物成因的。

为了判断这些碳颗粒的成因,我们又利用纳米离子探针来测定它们的碳同位素。简单地说,生物成因的碳颗粒,碳同位素比较“轻”;如果是非生物成因的碳颗粒,碳同位素比较“重”。分析的结果,这些碳颗粒的碳同位素组成很“轻”,与火星大气二氧化碳之间的差别,类似于地球上有机质与地球大气二氧化碳之间的差别。因此,我们认为这颗陨石中的碳颗粒应该与生命活动相关。

记者:那么能推测出这种有机质是高等植物吗?

林杨挺:肯定不能下这个结论。火星上应该不会有高等植物,大家比较有共识的推测,如果存在生命的话,很可能仅仅是微生物。

争论仍然存在

记者:我们发现关于这一结论还有一些科学家持不同意见。

林杨挺:是的。这块陨石大概十几斤重,我们检测的样品为6克,其他科学家也在研究。美国的科学家也研究了来自这块陨石的其他样品,也发现了碳颗粒。但他们得出的结论是,碳颗粒是在火星的岩浆中形成的,跟生命无关。

不过我们并不认可这一结论。美国科学家的这一结论,是基于他们认为,碳颗粒是包裹在一种岩浆的包裹体中。我们仔细查看他们的文章,他们所谓的“岩浆包裹体”并不对,由此得出的结论显然是不对的。我们发现的碳颗粒,除了一部分是前面提到的包裹在熔脉中,还有一部分是填充在陨石非常微小的裂隙中,这说明它们是由地下水渗透带来的有机质,沉淀在陨石缝隙里。这些碳颗粒显然不是包裹在岩浆中被带上来的。

但我们无法排除另一种可能,就是前面提到的碳质球粒陨石。月球表面有很多陨石坑,火星表面也一样,因此通过小行星的撞击,会加进来一些外来的物质,包括碳质球粒陨石。但是,一方面,火星土壤中加进来的碳质球粒陨石等外来物质实际上极为微量;另一方面,这些跟煤一样的有机质是在水或者酒精等所有溶剂中都不可溶的。怎么把这些极微量的、不可溶的有机质提取出来,然后再搬运沉淀到石块的微裂隙中?我实在想不出有什么办法。“好奇号”登陆火星以后,已经传回了很多信息,但到目前为止还没有发现有机质,也说明火星表面有机质的含量应该很低。

记者:现在还有其他证据能够佐证火星曾经存在生命吗?

林杨挺:今年9月我们发表了一篇论文,通过对我国在南极格罗夫山发现的另一块火星陨石的研究,证明火星在2亿年前左右还存在地下水的活动,有水就可能有生命。但这是间接的证据。

记者:那么未来您的研究重点还会是火星生命吗?

林杨挺:我们今年刚得到国家自然科学基金委员会重点项目的支持,准备系统研究火星的岩浆活动与古气候,这两个问题是有关系的。大家知道火星活动会喷发包括水汽等在内的各种气体,与环境有很大的关系。我刚才介绍过,目前发现了120多颗火星陨石,形成年代从44亿年前到2亿年前都有。我们分析这些陨石的代表性样品,就能将火星的岩浆活动与古气候的变化串成一条线。要知道,气候是否适宜,也是生命是否存在的标志之一。我们也希望未来的研究能够提供更多的线索和证据。

不管怎么说,我们发现了火星曾经存在生命的证据。知道太空中除了我们,还有其他生命存在,这是多么令人激动的事情!

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